Familles d'oiseaux

Les boules de coton doivent sauver les pinsons des Galapagos

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Au cours des deux dernières décennies, les scientifiques se sont inquiétés du sort des pinsons des Galapagos - une douzaine d'espèces d'oiseaux vivant isolément dans l'archipel des Galapagos. Ils sont également connus sous le nom de pinsons de Darwin, car Charles Darwin, qui a visité les îles lors de son voyage autour du monde sur le Beagle, a décrit ces oiseaux, et plus tard ils lui ont servi de matériel précieux pour développer la théorie de l'évolution. Toutes les espèces descendent d'un ancêtre commun qui a autrefois pénétré dans l'archipel, puis, par spécialisation, a occupé différentes niches écologiques.

Les pinsons sont maintenant menacés par la mouche (Philornis downsi), qui pond des œufs dans leurs nids. Les larves de mouches se nourrissent du sang des poussins et des oiseaux adultes. Si un grand nombre de ces larves vivent dans le nid, les poussins meurent. Apparemment, la mouche a été accidentellement amenée sur les îles par l'un des navires qui y entraient. Il a été noté pour la première fois en 1997. Depuis lors, dans quelques années, tous les descendants de pinsons périssent à cause des larves. En conséquence, le nombre de toutes les espèces a diminué. La position du pinson des arbres de mangrove (Camarhynchus heliobates) est particulièrement critique, maintenant il n'y a plus qu'environ 80 oiseaux de cette espèce.

La biologiste Sarah Knutie de l'Université de l'Utah a mis au point une méthode de lutte contre les mouches parasites.Une fois qu'elle a vu comment les oiseaux attrapent les fils de vêtements suspendus pour faire des nids, elle a décidé d'offrir aux oiseaux un matériau artificiel pour les nids, imprégné d'une substance inoffensive pour les pinsons, mais tue les larves. Cette substance s'est avérée être la perméthrine, qui est utilisée par les médecins pour lutter contre les poux de tête.

Une expérience sur l'île de Santa Cruz a montré que les oiseaux incluent volontiers des boules de coton imbibées de perméthrine dans leurs nids. De plus, aucune larve n'a été trouvée dans tous les nids contenant au moins un gramme de ce matériel. La seule exception était un nid, mais seulement quatre larves y ont été trouvées, tandis que dans les nids témoins, le nombre moyen de larves était de trente.

Les résultats de l'expérience de Sarah Knati et de ses collègues sont publiés dans la revue Current Biology. Les scientifiques pensent que cette méthode peut être utilisée pour aider d'autres espèces d'oiseaux et de mammifères qui souffrent d'une reproduction excessive de parasites.

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